close
close

Method Man, de ster van ‘Ghost’, heeft plezier en wordt serieus in zijn tweede bedrijf

MMethode De mens dacht niet dat hij een advocaat voor de gek kon houden. Ook al heeft hij zoveel mannen geportretteerd die er wel een kunnen gebruiken.

Al bijna twintig jaar speelde de Wu-Tang Clan-rapper om een ​​Hollywood-carrière vorm te geven die zijn muzikale carrière begon te overtreffen. De personages waren allemaal mensen met wie ik me enigszins kon identificeren, zegt hij. Wiethoofden, veroordeelden, drugsdealers, politieagenten: figuren die hij herkende uit zijn tienerjaren toen hij door de straten van Staten Island struinde, waar zijn vrienden begin jaren negentig een nieuw soort hiphopkliek smeedden. Advocaten zaten niet echt in zijn DNA.

Dus toen de rol van Davis MacLean, de hebzuchtige advocaat die zich aan beide kanten van het systeem bevindt in het Starz-misdaaddrama ‘Power Book II: Ghost’, vijf jaar geleden op zijn pad kwam, was de acteur sceptisch.

Ja, acteur. Maar iemand die aanspraak maakt op volledig burgerschap in ‘de cultuur’. Om het te bewijzen, tilt hij zijn voet op om te pronken met een paar verblindend witte sneakers.

‘Mijn schoenen hebben geen veters. Ik ben 53 jaar oud”, zegt de geboren Clifford Smith Jr. grinnikend. “Hiphop zal altijd in mijn aderen zitten, want daar kom ik vandaan. Ik woon nog steeds op Staten Island. Ik zie het elke dag” – de straten, de strijd, de cyclus. Aan de andere kant van de tafel zitten? Hoe kon hij maken Dat geloofwaardig?

“Ik heb mezelf nooit in een licht geplaatst waarin ik veel moeite zou moeten doen om een ​​personage te spelen”, zegt Smith. “Dus ik had slechte gewoonten wat betreft acteren. Als je je vaardigheden niet voldoende aanscherpt, val je terug in comfort.”

Smith’s shtick werkte zeker. Hij kreeg zijn eerste grote doorbraak met de stoner-uitzending ‘How High’ uit 2001 voordat hij in een aantal hiervan opdook de meest gevierde shows uit het tijdperk, zoals ‘Oz’ (als een gevangene met een schacht) en ‘The Wire’ (als een nep-huurgangster). Maar hij crediteert het Power-universum, het tientallen jaren durende tv-epos gecreëerd door Courtney A. Kemp en rapper 50 Cent en dat nu vier shows omvat, omdat hij hem uit zijn comfortzone heeft gehaald.

Het was 2019 en zijn auditie voor ‘Ghost’ was over een paar dagen. Hij had moeite om een ​​doorgaande lijn te vinden tussen Method Man, Cliff Smith en Davis MacLean. Het antwoord was Denzel Washington.

Smith volgde al jaren acteerlessen. Voor een oefening kreeg hij een van de rollen van Washington toegewezen, de advocaat Joe Miller uit ‘Philadelphia’ uit 1993. Toen hij een aantal belangrijke scènes in de rij zette om zich voor te bereiden, klikte het.

‘Ik kijk hoe Denzel Denzel is. Hij is een geweldige acteur. Je kunt zien dat het doordacht is en een deel ervan is spontaan, wat een van zijn beste dingen is. Maar hij was het. En ik dacht: dit is wat ze willen”, zegt Smith. Betekenis… jij? ‘Juist,’ zegt hij.

‘Ik zeg altijd: ‘Method Man brengt ze naar de kerk. Maar Clifford Smith zal ervoor zorgen dat ze terugkomen.’

So wie zijn die twee jongens? Clifford “Method Man” Smith is een acteur. Eén waarvan de IMDb-credits tientallen jaren teruggaan. Dat is hij ook nog steeds een rapper die in films opduikt, en niet alleen maar een fakkeldrager van een van de grootste acts van de hiphop. Hij is een coverster van Men’s Health wiens Instagram-feed vol staat met meer deadlifts dan The Rock. En ja, hij is de ‘zaddy’ van je tante en alle internetmeisjes staan ​​te watertanden.

“Wat Method zo ongelooflijk maakt in alles wat hij doet, is dat hij de gave heeft om zich volledig in te zetten”, zegt Mary J. Blige, de actrice en koningin van de hiphop-soul. Blige, die de onvergetelijke hook zong op Method Man’s Grammy-winnende hit uit 1995, ‘I’ll Be There for You/You’re All I Need to Get By’, speelt ook samen met Smith in ‘Ghost’. “Hij stopt zoveel hart en integriteit in alles wat hij doet.”

De man – Method of Smith – bladert door alter ego’s zoals de pagina’s van zijn geliefde stripboeken. Vraag hem over hiphop en hij zal een proefschrift over de cultuur afleveren. Vraag naar de sekssymbolen en zijn antwoorden zullen je verrassen. Vraag hem naar acteren en dan gaat hij echt aan de slag. Het is duidelijk zijn gelukkige plek.

“Meth is altijd charismatischer geweest en sterker aanwezig dan andere artiesten om hem heen”, zegt 50 Cent, die ook van concertpodium naar scherm is gesprongen. “Dit zal niet de laatste show van mij zijn waarin je hem ziet.”

Toch kostte het het publiek een paar afleveringen om zich aan te passen aan een Method Man met een koffertje in een powersuit. De Power-franchise, die in 2014 begon met de gelijknamige show, is geliefd. Maar Smith herinnert zich de online pindagalerij na de première van de spin-off in 2020. “Methode man? In elkaar krimpen. Methode De mens als advocaat? LOL.” Halverwege het seizoen keerde het tij echter.

“In de vierde aflevering was het: ‘Ik hou niet van Davis MacLean'”, zegt Smith, genietend terwijl hij in karakter verandert. Hij leunt naar voren, houdt zijn hoofd schuin en laat zijn stem zacht klinken. ‘Waar is Method Man heen gegaan?’ Het antwoord, steeds vaker: waar hij gewenst is.

Eerder deze maand trad Method Man op met Redman, zijn frequente partner-in-rhyme, tijdens het jaarlijkse Summer Jam-concert van Hot 97 op Long Island. Video’s van de set laten zien dat het publiek in de UBS Arena maar half luistert terwijl het duo het podium opvreet met de energie van jongens die half zo oud zijn als zij. Het was niet genoeg. “Helemaal niet ons publiek”, reageerde hij later op Instagram, waarbij hij beloofde nooit meer terug te keren: “… op dit moment is de generatiekloof te groot voor mij.”

Smith is twee jaar ouder dan hiphop zelf, maar het weegt niet op hem. Hij is niet het oude hoofd dat op de stoep herinneringen ophaalt aan vroeger. Vooral omdat hij voet in de muziekwereld heeft gezeten, en hij zich de helft van de dingen die hij deed niet meer kan herinneren. “Als je veel wiet rookt, is het lastig om erover na te denken”, zegt hij half gekscherend.

De rapper-acteur maakte zijn standpunt tegenover TMZ duidelijk. Dit was een situatie van ‘jij bent het niet, ik ben het’. De menigte was de menigte. Het was Method Man die veranderd was. “Dat was dat ik een moment van zelfbewustzijn had”, vertelde hij aan de roddelwinkel.

Het blijkt dat 30 jaar in het spel niet alleen perspectief kan bieden, maar ook rust – als je het toelaat. Ga waar je gewenst bent en laat ze over de hele wereld verlangen. En Summer Jam was bepaald niet de eerste keer dat hij op het verkeerde podium stond.

In 2004 bracht het Fox-netwerk ‘Method & Red’ in première, een sitcom uit het water over twee rappers die rijk leven in een geheel witte buitenwijk van New Jersey waarvan de meesten het erover eens waren dat deze niet te bekijken was, inclusief de sterren. (Slogan: “Puttin’ the URBAN in SUBURBAN.”)

“We waren zo naïef”, zegt Smith. Toen de komedie van een half uur van idee naar uitvoering ging, moest Smith twee vragen beantwoorden: was dit de show die hij presenteerde en wat was hij precies aan het doen? De antwoorden waren nee en ‘ik weet het niet’.

“En dat gaf me een ongemakkelijk gevoel”, zegt Smith. Eén dag blijft uit. De regisseur van de show had een opmerking voor zijn sterren: “Jullie moeten meer lachen. Wees gelukkiger.” Het duo zette met tegenzin de grijns harder, wat op zijn beurt de ineenkrimping deed toenemen. Het drong pas tot Smith door toen hij de trailer zag.

“Ik had zoiets van: ‘O God. Ze hebben ons te pakken.” Variety noemde het ‘The Beverly Homeboys’. Fox annuleerde het voordat het eerste seizoen voorbij was.

Daarna deed Smith zichzelf een belofte. Hollywood zou hij kunnen doen. Hij zou zelfs meer komedie doen. Maar hij zou nooit, letterlijk of figuurlijk, ‘een jurk aantrekken’.

“Ik kom uit de hiphop, weet je? En in mijn hoofd probeerde het datgene te ontkrachten waar ze het meest bang voor zijn.

OToen ‘Method & Red’ uitkwam, liet Smith de Cheech en Chong-act in het getto achter zich en ging hij serieus aan de slag met acteren. Uiteindelijk – jaren nadat hij veel lof had gekregen voor rollen als Cheese in ‘The Wire’ – betekende dit dat hij een coach moest inhuren.

“Ik was nieuwsgierig”, zegt Smith. Hoeveel scripts hij in de loop der jaren ook had gezien, hij was ervan overtuigd dat er een geheime toegangscode moest zijn, aanwijzingen achter de woorden op de pagina die hij miste. Een van zijn eerste leraren was de beroemde Ivana Chubbuck, auteur van ‘The Power of the Actor’. Hij heeft het boek niet gelezen, maar hij heeft zich wel gecommitteerd. Hij herinnert zich dat hij rondkeek naar het talent in zijn eerste klas en zich afvroeg: Wie wordt de volgende? En Hoor ik erbij? “Ik wilde dat iemand het mij zou uitleggen. En… het is niets. Het is gewoon menselijke interactie, man, en eerlijk zijn tegen jezelf.

Het kostte nog meer jaren om dat laatste deel te ontgrendelen.

Smith en een andere coach probeerden erachter te komen wie de ‘vervanger’ van de acteur was – de echte figuur op wie hij een beroep kon doen om bepaalde emoties in een scène naar boven te halen. Hij dacht altijd dat het RZA was – de onofficiële en officiële leider van de Wu-Tang-clan die de mix van kungfu-beelden en stedelijk lef bedacht.

“De coach zei: ‘Weet je wat? Ik denk niet dat RZA jouw vervanger is. Ik denk dat het je vader is”, zegt Smith voordat hij zijn vingers uit zijn schedel schiet. Verbijsterd. ‘Ik zit daar en zeg: ‘Oh, s—, het is mijn vader.’” Zijn coach verbond nog meer punten: “Of je het nu weet of niet, je beschouwt RZA als een vaderfiguur.”

Smith slaat zijn hand op het kussen van de bank. Nu is hij echt op scherp, de herinnering aan dat moment laadt hem op als een batterij. Hij leunt voorover met een Cheshire-kattengrijns: ‘Dus dit is wat acteren is.”

Nadat zijn ouders uit elkaar gingen, verhuisde Smith met zijn moeder naar Staten Island, de uiteindelijke geboorteplaats van de Wu-Tang Clan. Op de middelbare school sneden hij en zijn beste vriend, toekomstig groepslid Corey “Raekwon” Woods, hun rijmpjes in de trappenhuizen van de Park Hill Apartments. Hij ging de middelbare school in en uit, hield zich bezig met het drugsspel, maar gaf het volledig op toen hun rapgroep op gang kwam. Waden door de landmijn van onderdrukt trauma uit de kindertijd lijkt veel op therapie, zegt Smith. Hij gaat niet in op wat er is gebeurd, maar hij weet dat het er nu is: een breuklijn die je moet vermijden of, wanneer de rol daarom vraagt, overal overheen moet stampen.

“Als je alles eruit haalt, voel je je lichter. Een stuk lichter”, zegt Smith. Op dit moment maakt hij zich geen zorgen over het geven van te weinig, maar juist te veel. “Soms voel ik me overdreven blootgesteld.” Maar hij weet dat hij goed werk heeft geleverd als hij naar die breuklijn gaat.

Dit is niet Method Man die op de mindfulnesstrein springt. Bewustzijn is sinds dag één een hoofdbestanddeel van zijn muziek. En als er een geheim schuilt achter de uithoudingsvermogen van Smith, dan is het zelfbewustzijn. Zoals toen hij opkeek van de set ‘Method & Red’ en besefte dat hij niet meedeed aan de grap. Toen hij besloot dat een hiphopact uit de jaren 90 – zelfs een die zo formidabel was als Wu-Tang – zich moest diversifiëren naar andere creatieve velden. Toen hij wist dat hij een acteercoach nodig had. Toen hij aankondigde dat sommige mensenmassa’s gewoon niets voor hem waren.

In zijn volgende act wil Smith het soort verhalen uit de buurt produceren waar de mensen daar trots op zullen zijn. Authentieke spullen. Verhalen die afkomstig zijn van het concrete niveau en niet van het bedrijfsleven.

‘Neem ‘Crooklyn’ en mix dat met ‘New Jack City’, toch? Gewoon een klein beetje. Niet veel. En dat meng je met een beetje ‘Good Times’. Dat kan een hele goede film opleveren”, zegt Smith. Hij wil de man in de kamer zijn die de volgende Ryan Coogler zijn kans geeft. Heck, de volgende Steven Spielberg.

“Je kunt aan tafel gaan zitten. Koel. Maar als je geen stem hebt, ben je gewoon een lust voor het oog”, zegt Smith.

Blaten we het ook hebben over de eye candy. Jongens, hij weet het. Hij is zich volledig bewust van zijn verheffing tot sekssymboolstatus. Het begon allemaal met een digitale cover uit 2022 van Essence Magazine.

‘Hij is opvallend. Hij is statig. Hij heeft een bevelvoerende geest”, zegt Cori Murray, voormalig adjunct-hoofdredacteur van Essence en het brein achter die shoot. Sommige jongere dames op de redactie waren niet overtuigd van Smith, maar Murray herinnerde zich dat hij in een witte tanktop achter het podium slenterde op het jaarlijkse muziekfestival van het tijdschrift. “Hij liep letterlijk gewoon en ik herinner me dat mijn mond openstond.”

Maar zelfs Murray was verrast door hoe goed het coververhaal werd ontvangen. “Het ging meteen viraal. Luister, ik heb de lezers net gegeven wat ze willen”, zegt Murray. “Als hij boos wordt op mensen die zijn sexyheid willen vieren, denk ik dat we Cliff Smith zien.”

Begrijp hem niet verkeerd: Smith wordt graag bewonderd. Wie zou dat niet doen? Maar hij denkt na over de energie die op zijn pad komt.

‘Soms wil je niet begeerd worden. Je wilt gewoon gerespecteerd worden”, zegt Smith, die begin jaren negentig zijn vrouw Tamika ontmoette en sinds 2001 getrouwd is. “Het probleem wordt wanneer je geobjectiveerd of geseksualiseerd wordt. Ze denken niet dat mannen dat gevoel hebben. Dat doen we eigenlijk. Als je het buitenste gedeelte gaat bewonderen, bewonder dan ook het binnenste, want ik heb veel meer bij te dragen dan alleen een glimlach”, zegt Smith.

De man verscheen deze maand in de seizoensopener van ‘Ghost’ in een naakte douchescène. Daar is dat. Maar kunnen fans ook merken dat hij er nog steeds uitziet alsof hij veel plezier heeft? Aansteker? Genezen, zelfs?

“Ik ben niet genezen, maar ik werk voortdurend aan dat woord: gelukkig”, zegt Smith. “Als je eenmaal zelfliefde en s— leert, is het een constante strijd om het te behouden.”